EuroTrip de la bacteria Yersinia pestis durante la pandemia de la Peste Negra

EuroTrip de la bacteria Yersinia pestis durante la pandemia de la Peste Negra

La Peste Negra es un ejemplo histórico de enfermedad infecciosa con una aparición rápida, persistencia local durante más de 4 siglos y posterior extinción por causas que actualmente no se entienden. Hace unos días Nature publicó un interesante artículo que aporta luz sobre el viaje por Europa de la bacteria responsable de la peste, durante este negro período de la historia.

La segunda pandemia de peste, más conocida como la Peste Negra, devastó Europa y las regiones colindantes, entre los siglos XIV y XVIII. Documentos históricos parecen indicar que la pandemia de la Peste Negra se inició el año 1346 en las regiones del bajo Volga y el Mar Negro. Ese año los ejércitos mongoles sitiaban el puerto de Kaffa (en la península de Crimea), controlado por la República de Génova. La peste afectó las tropas mongoles, que supieron aprovechar su poca fortuna. Tirando los cadáveres de sus muertos dentro de la ciudad iniciaron la epidemia de peste en Kaffa. Los genoveses, huyendo del sitio de Kaffa, llevaron la infección al corazón de Europa con su flota de barcos, que atracaron en el puerto de Messina (Sicilia) con la mayoría de sus tripulantes muertos o infectados. El sitio de Kaffa es uno de los casos mas importantes de la historia de bioterrorismo, pero sobretodo es la llegada de la pandemia de la Peste Negra en Europa.

A pesar de la gran mortalidad asociada al gran brote del siglo XIV, los efectos más devastadores fueron asociados a los pequeños brotes recurrentes que se produjeron hasta bien entrado el siglo XVIII. Desde su inicio en el siglo XIV, la Peste Negra fue reapareciendo, castigando Europa durante más de 400 años. Este clima de terror, ligado al inicio del Renacimiento, supuso un cambio en el mundo del arte. Desde entonces la muerte se hico mas presente, adoptando una forma fantasmagórica o de esqueleto, i triunfando sobre la vida.

Largo Mercatello a Napoli durante la peste del 1656 – Domenico Gargiulo

El año 1546, Girolamo Fracastoro publicó la primea teoría sobre el carácter infectivo de la peste. Fracastoro proponía que la enfermedad era causada por unos agentes infectivos de tamaño diminuto llamados “seminaria contagionis”. Aun así, no fue hasta 1894 que Alexandre Yersin describió la bacteria, durante la tercera pandemia de peste, en Hong Kong.

Producida por la bacteria Yersinia pestis, la peste tiene dos formas de manifestación en función de la vía de infección:

  • Peste bubónica: Forma más frecuente, en la que la bacteria entra en el organismo por la picadura de una pulga infectada. Y. pestis se instala en los ganglios linfáticos de la persona afectada, que se inflaman y pueden llegar a convertirse en llagas abiertas y supurantes (bubones).
  • Peste neumónica o pulmonar: Es la forma mas virulenta, que sin tratamiento es mortal y que se transmite con facilidad entre personas a través de aerosoles generados al respirar.

Este mes, la revista Nature presenta un estudio que pretende descifrar la historia genética de Y. pestis durante la segunda pandemia de la peste. Para este estudio se han analizado restos humanos de diez yacimientos arqueológicos europeos datados del período de la pandemia. Uno de los resultados de este estudio es la baja diversidad genómica de la bacteria durante la ola inicial de la Peste Negra, que se produjo durante los siete años posteriores al sitio de Kaffa.

Estudios previos proponían una entrada de Y. pestis en Europa por diferentes puntos, y que estas variedades de la bacteria estarían relacionadas con los diferentes brotes que hubieron en los años posteriores al inicio de la pandemia. En el estudio de Spyrou et al. determinan que todos los genomas asociados a los brotes posteriores a la Peste Negra derivan de una única cepa ancestral, presente durante el inicio de la segunda pandemia en el Sur, Centro, Norte y Oeste de Europa.

Imagen obtenida del blog de la University of San Francisco

Estos resultados parecen indicar una única entrada de Y. pestis en Europa. Un único genoma que ya dentro de Europa se dividió en dos linajes. El primero estaría asociado a cepas que actualmente se encuentran por todo el mundo, sobretodo relacionadas con la tercera pandemia de la peste. Pero el segundo linaje estaría ligado a un conjunto de cepas solo presentes en la Europa post-Peste Negra y sin descendientes modernos.

La segunda pandemia de la peste acabó durante el siglo XVIII, parece ser que debido a la eliminación local de reservorios de la enfermedad. Seguramente por esto el segundo linaje no ha perdurado hasta nuestros tiempos. En el estudio presentado por la revista Nature detectan la perdida de una región genómica, que incluye genes relacionados con la virulencia en cepas de este segundo linaje probablemente extinguido. La deleción también se ha identificado en genomas relacionados con la primera pandemia de la peste (541-750 dC), hecho que sugiere una trayectoria evolutiva comparable de Y. pestis durante los dos eventos. Aun así, harán falta más estudios para relacionar esta pérdida de genes involucrados en la virulencia y el final de las dos pandemias.

Imagen obtenida de la wev del juego www.ndemiccreations.com

El juego Plague Inc. nos puede dar una pista del porque de la perdida de estos genes. Plague Inc. es un videojuego de estrategia ideado por Ndemic Creations y se basa en crear y evolucionar un patógeno con tal de acabar con la humanidad. La estrategia consiste en conseguir que el patógeno se extienda por todo el mundo. Si es demasiado letal matará a las personas infectadas tan rápido que no se podrá transmitir. Con lo que se trata de encontrar el equilibrio entre transmisión y letalidad. Quizás es esto lo que pasó con el linaje de Yersinia pestis responsable de la Peste Negra y los brotes posteriores?

 

Referencias:

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