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John Snow y el cólera

John Snow y el cólera

Durante el siglo XIX se pensaba que las enfermedades infecciosas se generaban a partir de miasmas (vapores contaminantes), los cuales eran transportados por el aire.

No se sabía que los gérmenes causan enfermedades ni que pueden transmitirse a través del consumo de agua contaminada por heces. Durante ese mismo periodo, el río Támesis era el suministro de agua de Londres, así como una alcantarilla abierta de todos los deshechos de los ciudadanos. Precisamente, la capital inglesa sufrió varios brotes epidémicos de cólera.

El 31 de agosto de 1854 se detectó un gran brote de cólera que mató a 500 personas en los primeros 10 días en el área del Soho. Un médico inglés, John Snow, investigó cómo la enfermedad se distribuía en la población para intentar controlar el brote. Visitó a los familiares de los infectados y acabó dándose cuenta de que había un factor en común: los infectados por cólera recolectaban agua en la bomba de la calle Broad.

La mayoría de vecinos del Soho sacaban agua en ese punto de la ciudad. Además, varias víctimas de otros barrios trabajaban en una fábrica que usaba esa misma bomba de agua. Algunos de los niños que habían sufrido cólera solían caminar por la calle Broad de camino al colegio. Uno de los casos más aislados fue el de una mujer que vivía en un barrio lejano, pero a la que le seguían enviando agua de la calle Broad porque prefería el sabor de ese punto. Los vecinos del Soho que no estaban relacionados con la enfermedad también fueron entrevistados. Ninguno de los ciudadanos que consumían agua de sus propios pozos había enfermado. John Snow comunicó sus resultados a la Junta de Salud de Londres el 7 de septiembre y ésta retiró el mango de la bomba de agua para que nadie pudiese beber de ella. El número de infectados disminuyó considerablemente y el brote acabó desapareciendo.

El mapa que John Snow hizo, marcando las muertes del barrio del Soho (barras de color negro) y la localización de las bombas de agua. Imágenes: Mapa general y mapa zoom.

El reverendo Henry Whitehead, defensor de que el cólera se transmitía por miasmas, intentó demostrar que John Snow estaba equivocado. Contrariamente, descubrió que a menos de un metro de dónde la bomba de agua se encontraba, había una casa con un pozo ciego. La mujer de la casa contó que había desechado en él los pañales de su hijo infectado por cólera en un brote epidémico anterior. Henry Whitehead acabó apoyando la teoría de John Snow al identificarse una fuga del pozo ciego que daba al pozo de agua. Aun así, la Junta de Salud de Londres siguió asociando los hechos a la teoría miasmática, ya que el concepto de infecciones transmitidas a partir de heces humanas resultaba demasiado desagradable, y reabrió la bomba de agua de la calle Broad tras el fin del brote.

El trabajo de John Snow no fue reconocido hasta después de su muerte. En 1866, William Budd, reconoció que lo que estuviese causando el cólera se transmitía a través de las heces y propuso medidas para proteger el suministro de agua. En 1884, Robert Koch determinó que el cólera era contraído por la infección de la bacteria Vibrio cholerae. Curiosamente, el anatomista italiano Filippo Pacini ya había aislado esta bacteria el mismo año que John Snow publicó sus estudios, pero sus resultados pasaron desapercibidos debido a que la teoría miasmática aún no estaba obsoleta.

Gracias a la microbiología, hoy sabemos que los microorganismos son los responsables de las enfermedades infecciosas. La epidemiología estudia cómo las enfermedades se distribuyen en una población, tratando de descubrir las causas y cómo controlar los brotes; y John Snow es reconocido como el padre de la epidemiología moderna.

Actualmente en la calle Broadwick (antigua calle Broad) de Londres se encuentra una bomba de agua sin mango, en honor a John Snow, así como un pub con su nombre. Imágenes: Mapa y foto.

 

 

 

Referencias:

On the causes of fevers (1839). By William Budd, edited by Dale C Smith.

A rivalry of foulness: official and unofficial investigations of the London cholera epidemic of 1854 (1998). N Paneth, P Vinten-Johansen, H Brody, and M Rip.

The changing assessments of John Snow’s and William Farr’s cholera studies (2001). John M Eyler.

1 comentario

  1. Este tipo de investigacion constituye un modelo epidemiologico que perdurara en el tiempo. Ejemplo de la utilizacion del metodo, tecnica, hipotesis y procedimientos en epidemiologia, para precisar un brote epidemico. Tambien sirve de modelo para el uso del pensamiento inferencial en epidemias. Hasta el momento todo intento de mejorar el metodo en epidemiologia pasa por considerar este tipo de estudio en campo..

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